Minéraux et vitamines

Les antioxydants, un élixir de jouvence ?

Dans nos sociétés on rencontre heureusement assez peu d’états de carence avérés. La grande étude nutritionnelle SU.VI.MAX menée en France depuis 1994 sur un très large échantillon de population et sur une longue période a cependant révélé une consommation insuffisante de certaines vitamines et de certains minéraux – sans que l’on connaisse l’incidence à terme de ces carences sur la santé. L’attention des chercheurs s’est en particulier focalisée sur les micronutriments au pouvoir antioxydant, qui pourraient présenter un intérêt réel en matière de santé publique.

Stress oxydant, radicaux libres… Qu’est-ce que c’est ?

Les atomes qui composent toute matière sont constitués d’un noyau autour duquel gravitent des électrons. L’exposition des atomes à l’oxygène a pour effet de rompre cet équilibre, car l’oxygène va pouvoir « arracher » un électron à l’atome. Il transformera l’atome en un radical libre, c’est-à-dire un composé instable porteur d’électrons libres, qui aura à son tour tendance à oxyder les atomes qu’il rencontre pour leur « voler » l’électron qui lui a été dérobé et retrouver son équilibre.

Tout va bien dans ce système tant qu’il s’autorégule, conservant un nombre stable de composés oxydés et entiers. C’est même ce processus qui a permis l’évolution des espèces sur notre planète. Mais quand la machine s’emballe, et que l’oxydation prend le pas sur la stabilité, on assiste à une production exagérée de radicaux libres. Ceci peut être le point de départ de maladies comme l’athérosclérose, la cataracte, la dégénérescence maculaire (qui conduit à la cécité) et certains cancers. C’est surtout l’origine du processus de vieillissement.

Si l’exposition à l’oxygène de l’air est nécessaire et inévitable, elle n’est pas la seule à favoriser le « stress oxydatif » : les rayons ultra-violets du soleil, les rayons X, la pollution, l’alcool et le tabac, certains dérèglements métaboliques (diabète, excès de cholestérol)… et les mauvaises habitudes alimentaires sont autant de facteurs favorisant la formation de radicaux libres.

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